lunes, 26 de noviembre de 2012

¿De verdad hay vida en Marte?


Las especulaciones sobre la existencia de vida extraterrestre se han disparado. El anuncio de que el Curiosity ha recogido del suelo de Marte algo "que estará en los libros de historia" ha invadido las redes sociales. La NASA despejará la incógnita a principios de diciembre.


El investigador John Grotzinger de la NASA, científico principal de la misión que ha llevado el robot Curiosity a Marte, ha asegurado en una entrevista en la National Public Radio (NPR) que la expedición ya está dando sus frutos, y que lo hallado en el suelo del planeta rojo "parece realmente bueno".

Los detalles serán revelados, según Grotzinger, el próximo 3 de diciembre, cuando “tendremos una sesión informativa en la que discutiremos nuestros resultados”. La cita será durante la reunión anual de la Unión Geofísica Americana (AGU), que se celebrará en San Francisco.

La expectación es máxima, porque en muchos medios y en las redes sociales ha empezado a circular el rumor de que se podría haber encontrado vida en Marte. Sin embargo, desde el Jet Propulsion Laboratory, el laboratorio que coordina la misión, piden cautela y paciencia hasta que se confirmen los datos.

Los responsables de este centro ponen como ejemplo la lectura errónea de metano –un indicador de actividad biológica, al menos en la Tierra– que ha registrado SAM(Sample Analysis at Mars, el módulo dentro del rover que se desplaza en suelo marciano) y que no proceden de Marte, sino de trazas trazas contaminadas con aire terrestre captado durante el despegue de la nave.

SAM permite tomar muestras de suelo, roca y aire. Puede detectar un amplio rango de componentes biológicos y analizar materia orgánica y gases nobles. ¿Qué es exactamente lo que ha detectado, que puede ser un hallazgo histórico? El descubrimiento de materia orgánica en sí mismo no significa haber encontrado vida, ya que en el espacio ya se han detectado este tipo de compuestos.

Lo que aún no se ha confirmado, por ejemplo, es la presencia de algunos componentes esenciales para los organismos, como los aminoácidos, que forman las proteínas.

La cuestión es si se han encontrado aminoácidos u otras biomoléculas en Marte. La respuesta tal vez se ofrezca en la reunión de la AGU. No obstante, el objetivo de esta misión de la NASA no es encontrar vida en Marte, sino las condiciones para que pueda existir, es decir, la habitabilidad del planeta. En este sentido, las radiaciones solares que afectan a la superficie marciana por falta de una buena atmósfera complican la posibilidad de haya vida en el planeta rojo.

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